比爾·蓋茨押寶合成棕櫚油初企:“這是最有趣的投資之一”

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一傢位於蘇門答臘的棕櫚油工廠。

[圖片來源:Nieuwenhuisen/iStock圖片庫]

如果你尚未意識到棕櫚油是如何影響著你生活的方方面面,建議你下次從超市采購完回傢,仔細看看你買回來的東西:從洗發水、洗滌劑到披薩面團、冰淇淋或方便面……至少有一樣含有棕櫚油的產品——它幾乎無處不在。它是世界上使用最廣泛的植物油,預計全球每年生產7,570萬噸。

雖然食品公司承諾改善采購源頭,但棕櫚油的生產仍然是導致濫砍濫伐的主要因素之一,種植園持續砍伐和燒毀熱帶森林,為的是騰出更多空間種植油棕。

紐約初創公司C16 Biosciences正在使用生物反應器培育一種油,其化學成分與棕櫚油幾乎完全相同,功能也一樣。上周,該公司宣佈瞭一項2,000萬美元的A輪投資,由突破能源基金(Breakthrough Energy Ventures)牽頭。該基金由比爾·蓋茨(Bill Gates)和紮克伯格、馬雲等全球頂級富豪共同建立,旨在支持應對氣候變化的創新研發。去年,在接受CNN采訪時,比爾·蓋茨提到瞭突破能源基金投資的幾個“最有趣的”項目,其中就包括這傢用微生物釀造合成棕櫚油的初企。

比爾·蓋茨押寶合成棕櫚油初企:“這是最有趣的投資之一”

[C16 Biosciences供圖]

每年,由棕櫚油工業引起的森林砍伐造成約5億噸的二氧化碳排放,成瞭引致氣候惡化的元兇。

C16 Biosciences的聯合創始人兼CEO莎拉•提庫(Shara Ticku)表示,棕櫚油“是一種非常好的功能性油脂,問題出在它的生產方式上。油棕樹隻能生長在距離赤道5到10度的范圍內。環顧赤道,你會發現大部分的陸地實際上都是熱帶雨林。”

隨著產量的增加,尤其從1995年到2015年翻瞭兩番,雨林面積持續縮小。在棕櫚油的主要生產國之一印度尼西亞,熱帶雨林火災是全世界最主要的溫室氣體排放源之一。(排放不僅來自樹木,還來自該地區豐富的泥炭地,它們儲存瞭大量的碳。正常情況下,它們就像一塊海綿,防止森林火災的發生。) 去年夏天,90多萬人因為濃煙導致的急性呼吸系統疾病而被送往醫院。不斷擴張的棕櫚樹種植園把猩猩等物種推到瞭滅絕的邊緣;該行業還被指侵犯人權,包括種植園雇傭童工的行為。

比爾·蓋茨押寶合成棕櫚油初企:“這是最有趣的投資之一”

[圖片來源:Ulet Ifansasti/Getty Images]

目前,已有250傢公司承諾停止使用以不負責任的方式生產的棕櫚油。自2004年以來,行業組織可持續棕櫚油圓桌會議一直致力於解決這個問題。“過去十年來,他們嘗試瞭供應鏈可追溯性,但基本上都失敗瞭。”提庫說道。她指出,雖然可以使用其它現有的油品,但也要權衡成本,況且其它油也有其自身的可持續發展難題。(作為C16的投資者之一,食品公司Barilla已經轉向瞭其它原料,但這是要付出經濟代價的。)“我認為,市場上對替代油品有著巨大的需求,(這種替代品)既能解決可持續發展難題和供應鏈整體的挑戰,還能以具有成本競爭力的價格提供同等或更好的性能。”該公司已經和大約100個品牌進行瞭交談,它們均對這款新產品表現出瞭濃厚的興趣。

目前,傳統的棕櫚油生產需要動用大量土地,種植巨大的樹木,砍下其果實榨油,然後提煉成可用的原料。相比之下,這傢初創公司采用瞭類似於釀造啤酒(或生產人造肉等生物技術產品)的發酵過程,酵母在鋼制的容器中生長,這種新油就在酵母的細胞中生長。

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[C16 Biosciences供圖]

C16的目標是取代目前所有與森林砍伐存在關聯的棕櫚油,提庫說,這隻占瞭總產量的一小部分,大約每年300萬噸。當然,這個數量仍然不小,到2050年,需求預計將增長4倍。該公司從小規模起步。提庫表示:“我們必須以一種最有勝算的方式,將這項技術引入市場。因此,我們的初始產量小,但進入市場的速度更快。”C16已經開始小規模生產這種產品,進入市場後,它將首先與使用少量棕櫚油的產品合作。第一批供應對象很可能是個人護理產品公司,因為這些公司目前對“清潔美容”產品的需求已經很旺盛。在將新油應用於食品之前,C16還必須獲得FDA“公認安全”的認證稱號。

巴斯大學一間實驗室和創業公司Kiverdi也在研究另一種棕櫚油替代品,但C16有可能成為第一傢投放市場的公司。它正以最快的速度幫助人類保護剩下的熱帶雨林。“我們真正的使命是結束由棕櫚油工業推動的森林砍伐需求。”提庫說,“我們認為,燃燒地球來制造植物油是完全不可接受的。這完全說不通,完全不能接受。一定有更好的辦法。而我們希望提供這樣的解決方案。”

翻譯:李美玉

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