金融帝國覆滅記:曾經的華爾街第一投行浮沉史

導讀

 對於美林這傢“百年老店”來說,過去的一個世紀裡,它已經安然度過瞭許多次的經濟危機和股災,在新的世紀裡翻船,確實有點叫人難以平靜。

文章來源:南方人物周刊

創辦於1914年的美林證券是世界領先的財務管理和顧問公司之一,它通過提供一系列的金融服務,來滿足個人以及機構投資客戶的需要。美林旗下所管理的客戶資產總值達1.7萬億美元,為全球規模最大的財富管理公司之一。

對於美林這傢“百年老店”來說,過去的一個世紀裡,它已經安然度過瞭許多次的經濟危機和股災,在新的世紀裡翻船,確實有點叫人難以平靜。

更有況味的,美林一直以來的口號就是:Merrill Lynchis Bullishon America!為美林營造瞭勇往直前一路狂奔的公牛形象。多年來,美林證券正是因為這個響亮的、既愛國又愛錢的口號而為美國投資者和普羅大眾所熟知。

金融帝國覆滅記:曾經的華爾街第一投行浮沉史

將華爾街延伸到瞭主街

“領頭牛”美裡爾,其崛起的故事跟那些二次世界大戰之前的傑出銀行傢們完全不同,查爾斯·美裡爾是華爾街第一位出身卑微的傳奇人物,是他將華爾街的業務擴展到瞭普通民眾,從而使他的美林商號成為瞭華爾街和主街(Main street,指普通小城鎮居民,亦即平民百姓)的連接點。

直到上世紀20年代,華爾街主要向大公司及富豪逢迎討好。普通老百姓在資本市場幾乎沒有扮演任何角色,他們把自己的絕大部分儲蓄存放在小銀行裡,與金融完全絕緣。

當時,在買房買車後還有經濟餘力的普通消費者沾染到一種普遍的樂觀主義情緒,他們開始在市場上如魚得水地大把投資,今天中國股市的長鳴警鐘“股市有風險,入市需謹慎”正是華爾街80多年前的慣用口號:Let the buyer be ware(投資需謹慎)。美林,正是這一過程中發展起來的明星證券自營商。

美裡爾1885年出生於美國佛羅裡達州,畢業於密歇根大學。值得一提的是,這裡出瞭不少在1920年代名噪一時的優秀銀行傢,除瞭美裡爾以外,國民花旗銀行的查爾斯·米歇爾和卡爾文·柯立芝也曾經是密歇根大學的學生。

離開密歇根的美裡爾進入瞭華爾街,並在喬治·H·佈爾商號找到瞭一份工作,為一些小公司提供低等級的公司債券承銷。這是一項嶄新的業務,美裡爾運用瞭一些在華爾街上很不尋常的銷售技巧,他直接投寄郵件,向小投資者推銷並鼓吹這些新的業務。這個項目很快遭遇瞭噩運,在很短的時間內,發行債券的公司便開始賴賬。美裡爾不得不向許多投資者寫信,為這筆糟糕的投資而向他們道歉。但他從這件倒黴事中認識到良好、透明的財務信息的價值。

雖然最初的工作經驗並不順利,可美裡爾還是準確地預見到:擴張是未來的浪潮,僅僅是戰爭打亂瞭擴張的腳步,他決定自己單幹。

1914年初,查爾斯·E·美林商號(Charles E.Merrill&Co.)正式成立瞭,很快,他選擇瞭愛德華·林奇(Edward Lynch)擔任合夥人。兩個人建立起瞭一支強大的銷售隊伍,通過投資於他們向客戶出售的同種證券而積累起自己的財富。

經紀業務和承銷業務成為瞭美林合夥商號的核心業務。美裡爾在1920年代初充滿樂觀的情緒,他意識到數百萬的新客戶正在湧向證券市場。美裡爾處理投資銀行業務的方式,與傳統投資銀行傢完全相反。證券僅僅是有待銷售的項目,它們並不代表與發行證券的公司之間的長期聯系——這是50年之後主宰華爾街的基本哲學,但在1916年,這還是一種相當新穎的方法。這種利益至上的靈活態度,為美林贏得瞭聲望。

危機化解專傢

在美林的百年歷程中,數次與經濟危機和蕭條擦身而過,但是每次都能化險為夷。以1929年的股災為例。早在華爾街喜氣洋洋見證股市進軍歷史新高的時候,美裡爾已經對股票市場深感不安。1920年代四處彌漫的投機氛圍並不適合他的理念,市場的持續火爆違背瞭他基本的商業哲學。

在美裡爾的堅持下,美林於1928年開始在市場上出售自己的持股,以減少自己的風險。

美裡爾在一本手冊中向雇員說明瞭自己的想法:“我們努力以一種安全、適宜的方式運作我們的業務,”他寫道,“無論何時,都要為我們的客戶提供最大的保障。”美林證券向客戶發瞭一封信,敦促他們減持投機性股票頭寸,減少風險,並且奉勸他們減少 交易。

不過,美裡爾對市場的擔憂並未減少。1928年夏天,他再度命令他的心腹減倉。他準確地預測到股災的發生,他的客戶以及雇員對他的保守策略深懷感激。正是他的提前動作,使商號擁有瞭抵禦後繼風險的資金。

一年之後,當市場面臨巨大壓力的時候,美裡爾的行動顯得頗有遠見卓識。有的商號向客戶提供高達90%的保證金信用安排,這種極高的杠桿制度迫使許多賬戶在股市下跌之時被迫催交保證金甚至被逼平倉,從而加劇瞭1929年10月、 11月間的市場恐慌。由於成功地避免瞭過高的杠桿運作,美裡爾的商號順利地渡過瞭這次股災。

但是,美裡爾對零售經紀業務的態度已經發生瞭變化,他不再將零售業務視為商號的業務增長點。這一次,他再度準確地預見到瞭未來的趨勢,因此,他和合夥人於1930年將美林商號的經紀業務轉讓給E·A·皮爾斯商號,未來的10年,美林從證券業務中悄然隱退。而這10年,歐洲的上空正醞釀著戰爭的陰雲,股市一再陷入困境。歷史再次證明瞭美裡爾趨利避害的眼光。

美林獨創的實踐哲學

美裡爾常常是第一個吃螃蟹的人,他對華爾街的一些慣例進行瞭大膽的改革。1940年,他公佈瞭美林-皮爾斯合夥商號的年報,成為少數幾傢公佈年報的券商之一。他還決定新商號要迎合所有類型客戶的品味,而不論其規模大小。

美林-皮爾斯商號的宣傳重點是“言而有信”,“信任”成為美林的一個操作口號,也是美林的哲學。客戶信任自己的股票經紀人,他們為客戶提供可靠的經紀服務,並且提供翔實可信的投資研究。

研究成為瞭美林的專長——幫助投資者捕捉有利的投資機會,而不是兜售美林承銷的股票。為瞭實現這一點,美裡爾創造性地制定瞭一項新的制度:經紀人領取相對固定的工資,而不是像以前那樣僅僅依靠傭金。這樣經紀人就會把客戶利益放在第一位,而不是心中念念不忘自己的利益,在創造傭金的利益驅動之下慫恿客戶顛來倒去地頻繁換股。

美林還創造性地推出正式的培訓計劃,這也是華爾街上的首創,目的是培訓經紀人達到大學本科的專業水準。在此之前,華爾街對教育背景的要求很低,經紀人的執照資格考試也不嚴格。這項創舉成為日後美林的人才儲備和品質證明。後來美林的著名的明星CEO、裡根總統的內閣成員之一唐納德·裡甘,就是美林的第一批受訓經紀人。

隨著1950年代大牛市的來臨,美林商號加強瞭自己的銷售力量。它旗下的股票經紀人也已經獲得瞭一種嶄新的社會地位。在1930年代,股票經紀人的名聲非常糟糕。經過漫長歲月的艱苦努力,股票經紀人總算為自己洗清瞭名聲。現在,他們和醫生、律師一樣,成瞭受人尊敬的高尚職業人士。

1940年代,在查爾斯·美裡爾的領導下,美林集中力量在投資銀行領域尋求突破,加強自己在投資銀行業務方面的表現。它從其他聲名卓著的商號那裡挖來瞭一些投資銀行傢,開始享受作為一名承銷商的成功滋味。

當時的美林證券與所羅門兄弟、雷曼兄弟和佈裡什商號一道,被人們稱為“所向披靡的四大傢”(fearsome four-some),僅僅數年時間,美林商號便已經登上主承銷商前10名的寶座,成為華爾街上舉足輕重的大商號,並且將這個榮譽保持至今。

接下來,美林證券很快便成為瞭第一傢在紐約股票交易所掛牌上市的交易所會員商號。它的股票發行,結束瞭華爾街上最短的、也是最成功的合夥人制企業的歷史。美裡爾去世以後,到1970年代中期,美林已經成為瞭華爾街排名第一的券商,此後,它也從未將這個位置拱手讓人,在主承銷商和參與承銷商的名單上,它是當仁不讓的大哥大。

既是券商,又是銀行

在唐納德·裡甘擔任美林首席執行官期間,銀行業與經紀業務之間原本徑渭分明的界限開始變得模糊。從傳統意義上說,銀行傢提供的是單純的銀行服務,而經紀人則集中全力關註股市客戶。但是,當1970年代利率開始上揚時,經紀人發現他們可以提供與銀行業務相關的服務,這種服務令監管者頭痛不已。

從1977年開始,美林證券為投資者提供現金管理賬戶(cash management account,簡稱C MA)服務。投資者在自己的經紀人那裡保留一定現金餘額,這些餘額可以用於投資,也可以按照貨幣市場利率水平累計復利,這種利息遠高於銀行利率。由於受到聯邦儲備委員會關於利率上限的法規限制,銀行顯然在競爭中處於被動的地位。

這一理念很快被華爾街的其他經紀商所接受和效仿,他們害怕客戶被美林奪走,趕緊開設瞭類似的賬戶。在銀行傢與經紀商的大戰之中,美林打瞭一場“先進管理賬戶”的大勝仗。

這項創新給監管者出瞭一個大難題,美林既不是一傢銀行,又沒有違反銀行法,美林首創的現金管理賬戶就像是一把鑿子,逐漸地掘進原本具有特權的商業銀行領域。美林此舉的後果是,幾年以後,經紀商開始提供更多的銀行服務,而銀行則相應地努力提供經紀業務作為回應。

到瞭今天,美林證券已經成為全球領先的財富管理、資本市場及顧問公司,業務囊括個人理財計劃、經紀證券買賣、公司顧問、外匯與商品交易、衍生工具與研究。

作為投資銀行,美林也是全球頂尖的跨多種資產類別之股票與衍生性產品之交易商與承銷商,同時也擔任全球企業、政府、機構和個人的戰略顧問。

美林與雷曼,誰更難堪?

但這樣一個以1.6萬金融經紀人組成的金融巨鱷也未能躲過信貸風暴襲擊。自美國次貸危機以來,美林的股價從每股97.53美元最高點暴跌80%,與抵押貸款相關業務凈損失大約190億美元。

《財富》雜志網站2007年公佈瞭“美國十大處境難堪CEO”排行榜,這一排行榜是根據《財富》雜志自制的CEO 痛苦系數排列,系數指標包含瞭一傢上市公司過去一年股價跌幅、CEO2007年薪酬等等。十大處境難堪的CEO排名第一的是雷曼兄弟CEO富爾德:難堪系數為110分,第五名就是美林的現任CEO約翰·賽恩(JohnThain):難堪系數為83分。

“兼並美林比雷曼更有意義,”亨廷頓資產顧問公司資深經理人彼得·索倫蒂諾說,如果美國銀行能妥善處理美林的不良資產,“它的零售業務馬力強勁”。

如果說破產是宣佈死刑,那被收購也許就是死緩。無論是美林,還是雷曼兄弟,這兩傢超級百年老店的結局都讓人唏噓。在來勢洶洶的金融風暴面前,巨人已經變成瞭侏儒,公牛已經變成瞭小雞,更遑論沒有多少風險抵禦能力的普通投資人,他們都在等待另有一雙更大更強的母雞翅膀,庇護他們躲過未來可能的全球性經濟危機的嚴冬。

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