來自天外的蛋白質

一項新的發現也許能幫我們確認太陽系的其它地方是否會出現生命。通過使用一種新的分析技術,科學傢們認為他們發現瞭一種外星蛋白質,這種蛋白質藏在一塊30年前掉落於地球的隕石裡。如果他們的研究結果能夠被復制,那麼這將是有史以來第一種起源不是地球的蛋白質。

在過去的幾年裡,人們在來自太陽系的隕石上發現瞭一些生命的組成部分:氰化物,在構建生命所必需的分子中發揮作用;核糖,RNA中的一種糖;氨基酸,結合形成蛋白質的有機化合物。現在,研究人員重新考察瞭隕石,在物理學傢馬爾科姆·麥基奧的帶領下,這個團隊致力於尋找更多的東西。通過使用最先進的質譜法,他們在1990年於阿爾及利亞發現的一塊叫做Acfer 086的隕石中發現瞭認為是蛋白質的東西。

雖然這並不是外星生物存在的證據,但是這種蛋白質的發現為在隕石中發現另一種生命奠定瞭基礎。雖然有許多過程都可以產生蛋白質,但據我們所知,生命無法離開蛋白質。

澳大利亞CSIRO天文與空間科學研究所的天文學傢和化學傢希諾阿·特雷姆佈雷沒有參與這項研究,但他告訴《科學警報》:“事實上,他們正在研究一顆此前已經被分析過的隕石。現在他們正在改進所使用的技術,以便能夠檢測到隕石內部的氨基酸,而且信號的比率更高。”

研究小組不僅發現甘氨酸的信號強於以前的分析,而且還發現甘氨酸與其它元素結合,如鐵和鋰。當他們進行模擬來觀察發生瞭什麼時,他們發現甘氨酸不是分離出來的,而是蛋白質的一部分。研究人員稱這種新發現的蛋白質為血紅素,雖然血紅素在結構上類似於地球上的蛋白質,但是它的氘與氫的比例與地球上任何東西都無法匹配。研究人員認為,他們確定的蛋白質結構來自地外,可能形成於46億年前的原太陽盤。

但是研究人員也表示,他們發現的可能不是蛋白質。盡管研究小組認為這是最有可能的解釋,但也有可能他們的發現實際上是一種聚合物。所以,現在還不是太激動的時候。特雷姆佈雷表示:“我認為這真的很令人興奮,這一發現有許多非常有趣的含義和許多令人信服的論據,是一個非常大的進步。”

這項研究還需要進一步的驗證。其他科學傢可以利用光譜,並使用建模軟件,試圖復制產生相同或相似光譜的結構,這可能有助於我們確定該物質究竟是蛋白質還是一種不同的聚合物。

特雷姆佈雷解釋道:“最近國際空間站上的研究表明,由於重力減小,蛋白質應該更容易在太空中制造。宇航員科學傢實際上已經設法制造出瞭相當大的蛋白質分子,其穩定性足以使其在地球上存在。所以我們非常肯定蛋白質可能存在於太空中,如果我們能夠真正找到它們存在的證據以及其結構,我認為這是非常有趣和令人興奮的。”

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