揭秘谷神星:太陽系已知最大的小行星,知道的人卻很少

谷神星(英文名Ceres),正式名稱為第1號小行星谷神星,它是在太陽系內已知最大的小行星,相信對天文學不太瞭解的人可能並未聽過它的名字。它於1801年1月1日被意大利天文學傢發現,曾經長達半個世紀被認為是太陽系第八大行星。在2006年的時候,它的命運跟冥王星一樣,被國際天文學聯合會將谷神星重新定義為矮行星,被排除在行星之外。

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太空中的谷神星

谷神星位於火星和木星之間的小行星帶,直徑約950公裡,距離太陽的距離約4.45億公裡,公轉時間為4.6年,平均自轉時間為9小時。另外,谷神星的重力僅為地球的三十分之一。

人類早在21世紀初就已經開始瞭對谷神星的探測,NASA於2007年9月27日從肯尼迪航天中心發射瞭“黎明號”小行星探測器,使用瞭離子推進系統。不過,谷神星的探測項目前後經歷瞭一波三折,最終在2006年3月才正式確定繼續完成任務。這項探測任務是NASA“發現”計劃中的第9個項目,任務總經費高達4.46億美元。黎明號最終在經過近8年、49億千米的飛行後,成功抵達瞭谷神星,然後將對其進行為期144月的科學探測,以進一步增加人類對太陽系起源與演化的瞭解。

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谷神星的地面地表

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模擬谷神星上行走

從谷神星的高空望去,它的表面到處是大小不一的隕石坑,“黎明號”拍攝的照片顯示,有一處隕石撞擊坑寬達92千米,深度為4000米,被天文學傢命名為歐坎特隕石坑。歐坎特隕石坑還有一些很亮眼的區域,據天文學傢分析,這些區域可能是由在地質活動期間上湧、冒出的鹽水形成的,其中的液體升華後留下瞭的鹽分。另外,谷神星表面還有一些常年處於黑暗中的坑穴,被稱為“冷阱”,那裡的溫度極低,甚至能使揮發性物質沉積下來,無法逃逸。不過,經過“黎明號”的探索,天文學界可以明確一點的是,谷神星上是存在冰水的,甚至可能存在地殼下海洋,但生命體存在的可能性較小,因為谷神星沒有大氣層。

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谷神星上的明亮區域

目前,NASA的“黎明號”對谷神星的探測任務已經進行延期,相信未來的一段時間,關於谷神星的一些秘密會更多地被人類所知曉。

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